Les premiers embryons de rhinocéros produits dans un laboratoire pourraient sauver des sous-espèces presque disparues

SAUVER UNE SOUS-ESPÈCE. En mars, le dernier rhinocéros blanc du Nord est mort, ne laissant derrière lui que deux femelles de la sous-espèce. Sans aucun moyen de procréer naturellement, il peut sembler que la sous-espèce est en voie d’extinction.

Mais certains scientifiques ont un moyen de s’assurer que le rhinocéros blanc du Nord (ou du moins ses gènes) ne disparaîtra pas à jamais. Une équipe internationale de chercheurs a réussi à créer des embryons hybrides rhinocéros blanc du Nord en laboratoire, selon une étude publiée mercredi dans la revue Nature Communications.

UNE PREMIÈRE MÉDICALE. Pour créer ces embryons de rhinocéros hybrides, les chercheurs ont d’abord extrait des œufs de rhinocéros femelles d’une sous-espèce étroitement apparentée, le rhinocéros blanc du Sud. C’était une procédure risquée, car les ovaires sont proches d’une “grande artère”, a déclaré le chercheur Thomas Hildebrandt à la BBC, et le ponctionner pourrait tuer l’animal. Ensuite, les chercheurs ont fécondé les ovules à l’aide de spermatozoïdes prélevés sur des rhinocéros mâles décédés alors qu’ils étaient encore vivants.

Ces embryons hybrides se sont transformés en blastocystes – le stade de développement où les chercheurs pouvaient les implanter dans une femelle. C’est la première fois que quelqu’un a développé avec succès des embryons de rhinocéros jusqu’à ce stade, selon un communiqué de presse de Nature Communications. Les chercheurs ont congelé leurs embryons hybrides de rhinocéros pour qu’ils puissent essayer de les implanter dans un rhinocéros blanc du Sud femelle en utilisant la fécondation in vitro (FIV) à un moment donné dans l’avenir.

“Les chercheurs espèrent également extraire des œufs des deux rhinocéros blanc du Nord vivants pour créer des embryons qui sont à 100 % de rhinocéros blanc du Nord. Ils ont déjà contacté Ol Pejeta Conservancy au Kenya où vivent ces rhinocéros et attendent l’autorisation de tenter la procédure. “Notre objectif est que nous ayons, dans trois ans, le premier veau rhinocéros blanc du nord né”, a déclaré Hildebrandt à NPR.

Cependant, étant donné les risques liés à l’extraction des œufs, le Conservancy pourrait se méfier de mettre en danger l’un ou l’autre des rhinocéros blanc du Nord restants. Si c’est le cas, les embryons de rhinocéros hybrides rhinocéros blanc du Nord/Sud pourraient être notre seule chance de sauver au moins certains gènes de la sous-espèce presque éteinte.

Source : Futurism – Image d’en-tête : monikawl999 / Emily Cho

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