Cet avion gonflable pourrait explorer les nuages de Vénus

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Northrop Grumman a une nouvelle idée pour explorer Vénus. Annoncé plus tôt ce mois-ci, le projet Venus Atmospheric Maneuverability Platform (ou VAMP) pourrait permettre à la NASA d’explorer la haute atmosphère de Vénus avec un avion gonflable, déployé depuis l’espace.

Puisque l’engin est auto-gonflé, il serait assez léger pour rester en l’air avec peu ou pas d’énergie, mais suffisamment pour naviguer dans les vents atmosphériques importants de Vénus et assez durable pour résister à l’acide sulfurique dans l’atmosphère. VAMP est conçu par le programme New Frontiers de la NASA, qui recherche des approches novatrices pour l’exploration de l’espace. Si la NASA aime suffisamment l’engin pour le financer, le VAMP pourrait explorer les nuages de Vénus d’ici seulement dix ans.

Dans l’industrie de l’espace, beaucoup voient déjà Vénus comme une alternative plus pratique à l’exploration de Mars. La planète est généralement plus proche que Mars, grâce à un cycle orbital plus avantageux, faire des missions exploratoires est nettement plus simple. La surface de la planète est inhabitable, assez chaude et dense pour faire fondre le plomb, mais un lancement de réglage dans les nuages de Vénus permettrait de trouver les températures, les pressions et les niveaux de rayonnement similaires à la Terre.

La mission la plus complète de Vénus était en 2005, lorsque l’Agence spatiale européenne a lancé une sonde scientifique appelée Venus Express. À la fin de l’année dernière, les scientifiques de la direction des systèmes d’analyse et concepts de la NASA proposaient les dirigeables solaires comme un moyen pour l’homme d’établir des colonies permanentes dans les nuages Vénusiens. Le système a été appelé le High Altitude Venus Operational Concept, ou HAVOC pour faire court.

“La grande majorité des gens, quand ils entendent l’idée d’aller sur Vénus et de l’explorer, pensent à la surface, où il fait assez chaud pour faire fondre le plomb et la pression est presque la même que si vous étiez un mile sous l’océan,” a dit l’ingénieur d’HAVOC Chris Jones en décembre. “Je pense que très peu de gens sont allés regarder du côté de l’atmosphère relativement plus accueillante et comment ils pourraient aborder le fonctionnement pendant un moment.”

L’embarcation proposée par Northrop Grumman ressemble au projet Venus Express de HAVOC, recueillir des mesures scientifiques plutôt que l’hébergement d’humains vivants. Mais le projet VAMP irait plus profondément dans l’atmosphère de Vénus en comparaison du projet Venus Express, la collecte d’informations est une pratique essentielle dans la façon d’équiper un vaisseau pour survivre dans l’atmosphère unique de Vénus. Cependant, sans le soutien de la NASA, VAMP n’est encore qu’un concept, et nous ne saurons pas si l’agence va financer le projet jusqu’à ce qu’elle annonce la mission New Frontiers l’année prochaine.

SourceThe Verge

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