La Chine teste un avion hypersonique capable de pénétrer les systèmes de défense antimissile américains

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La Chine prétend avoir testé avec succès un avion hypersonique capable d’atteindre des vitesses supérieures à Mach 6, soit 7 408 km/h. Le véhicule de pointe a le potentiel de pénétrer dans les systèmes de défense antimissile américains et d’être ré-équipé pour inclure une tête nucléaire.

Le véhicule planant hypersonique (HGV), baptisé Starry Sky-2 (ou Star-2), a été lancé le vendredi 3 août à partir d’un site du nord-ouest de la Chine, rapporte CNN. Après avoir été livré à une hauteur de 30 km par une fusée à propergol solide à plusieurs étages, l’avion hypersonique a pris un vol indépendant, atteignant une vitesse maximale de Mach 6 (six fois la vitesse du son), soit environ 7 408 km/h. Le HGV a maintenu des vitesses supérieures à Mach 5,5 pendant près de sept minutes, selon un communiqué publié par la China Academy of Aerospace Aerodynamics (CAAA). Starry Sky-2, qui a mis trois ans à se développer, est aujourd’hui le premier avion hypersonique de Chine.

Au cours de l’essai, le véhicule hypersonique a effectué des “manœuvres de virage à grand angle” et d’autres mouvements, a déclaré le CAAA. Le HGV a atterri tout seul, fournissant aux chercheurs des données “efficaces” pour des essais et des raffinements supplémentaires. En plus d’être le premier véhicule hypersonique de la Chine, le HGV est aussi le premier avion waverider du pays – un type de véhicule hypersonique qui améliore son rapport élévation/traction en utilisant son onde de choc comme surface de levage. Le CAAA a déclaré le test de Starry Sky-2 un “grand succès”.

Le but de l’avion n’a pas été divulgué, mais il a des implications militaristes indéniables. Le HGV pourrait éventuellement être modifié pour transporter à la fois des ogives nucléaires et conventionnelles. Les avions hypersoniques peuvent pénétrer dans les systèmes de défense antimissile, comme les radars, en raison de leur vitesse élevée et de leur faible angle d’entrée.

“La Chine est une puissance technologique comme l’Union soviétique ne l’a jamais été”, a déclaré à Gizmodo Peter W. Singer, boursier à New America et auteur de Ghost Fleet: A Novel of the Next World War. “Non seulement elle développe ses propres recherches de pointe, mais elle est aussi capable de tirer parti des meilleures idées du reste du monde, grâce à des partenariats, à l’achat sur le marché libre et au vol de propriété intellectuelle. La combinaison présente un défi technologique que l’armée américaine n’a jamais affronté auparavant.”

Cela dit, la Chine est toujours en train de rattraper les États-Unis et la Russie, qui travaillent sur la technologie hypersonique depuis près de 20 ans. Song Zhongping, un spécialiste des affaires militaires basé à Hong Kong, a déclaré au South China Morning Post que le véhicule de technologie hypersonique 2 (HTV-2) du Pentagone et le HGV russe Avangard peuvent atteindre des vitesses proches de Mach 20 (c’est-à-dire 21 245 km/h, au cas où vous vous vous demanderiez). Et de 2010 à 2013, les États-Unis ont testé le X-51 Waverider de Boeing, qui a atteint des vitesses de Mach 5. L’US Air Force espère déployer une arme hypersonique pleinement fonctionnelle d’ici 2023.

Il y a plusieurs mois, la Russie a déclaré avoir testé son premier missile hypersonique, en publiant des vidéos en juillet pour sensibiliser le monde, en particulier les États-Unis, à ses nouvelles capacités. Plus tôt dans l’année, le président russe Vladimir Poutine a déclaré que son pays avait mis au point un nouveau missile à propulsion nucléaire d’une portée illimitée, mais cette affirmation n’a pas encore été vérifiée.

L’annonce par la Chine d’un véhicule hypersonique intervient à un moment où les tensions commerciales avec les États-Unis sont fortes, ce qui a conduit certains commentateurs à décrire ce dernier test comme une forme de sabotage. Quoi qu’il en soit, l’exercice montre que la Chine rattrape rapidement son retard, et les États-Unis doivent en tenir compte.

[CNN, South China Morning Post]

Source : Gizmodo – Image d’en-tête : Le lancement de la première arme hypersonique chinoise à bord d’une fusée le 3 août 2018, CAAA

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