Des scientifiques ont exterminé une population de moustiques en piratant leur ADN avec CRISPR

Ils sont peut-être minuscules, mais les moustiques causent des millions de décès chaque année en propageant des maladies comme le paludisme et la dengue. Aujourd’hui, une nouvelle recherche suggère que nous pourrions faire disparaître ces insectes destructeurs de la carte en utilisant une technique de génie génétique connue sous le nom de “gene drive” – si nous sommes prêts à prendre le risque de modifier de façon permanente notre écosystème.

Gene drive permet aux chercheurs d’apporter un changement à un organisme qu’il transmet ensuite à sa progéniture, comme une bombe à retardement génétique. Grâce à cette technique, des chercheurs de l’Imperial College de Londres ont complètement anéanti une population en cage d’Anopheles gambiae, l’espèce de moustique qui propage la malaria en Afrique subsaharienne.

Pour leur étude, publiée lundi dans la revue Nature Biotechnology, les chercheurs ont utilisé CRISPR pour modifier le gène responsable de la détermination du sexe chez 150 moustiques mâles. Cette modification a rendu le gène mâle dominant – l’idée était, avec le temps, que la population cesserait de produire des femelles, les poussant à s’effondrer.

Les chercheurs ont ajouté ces moustiques génétiquement modifiés à une population en cage de 450 moustiques mâles et femelles non modifiés pour se reproduire avec eux. Le piratage a fonctionné : Les générations suivantes de femelles présentaient des caractéristiques mâles et femelles, ne pouvaient pas mordre et ne pouvaient pas pondre d’œufs. À la huitième génération, il n’y avait plus du tout de femelles au sein de la population.

C’est la première fois que les scientifiques ont vu une pulsion génétique réprimer efficacement une population entière.

Mais savoir que la technologie fonctionne n’est qu’une partie de la bataille. Nous devons également déterminer si elle pourrait causer des effets secondaires involontaires une fois libérée à l’extérieur du laboratoire.

Malheureusement, c’est quelque chose que nous ne serons pas en mesure de comprendre avant de lancer la technologie dans la nature – ce qu’Andrea Crisanti, le chercheur principal de l’étude de l’Imperial College, a déclaré dans un communiqué de presse que ce ne sera probablement pas avant cinq ou dix ans encore.

Sources : Futurism, Newsweek – Traduit par Anguille sous roche

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