La vie sur la Lune est possible : De l’oxygène et du métal extraits du sol lunaire


Il est possible d’extraire tout l’oxygène du régolithe lunaire, mais ce n’est pas encore tout à fait utilisable.

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Le jour où la vie sur la Lune est possible se rapproche de plus en plus. Des recherches menées par Beth Lomax, étudiante postdoctorale à l’Université de Glasgow, ont démontré que l’oxygène peut être extrait du sol lunaire.

L’oxygène du sol lunaire simulé, ou régolithe, a été presque entièrement extrait, laissant un mélange d’alliages métalliques. Ce métal et l’oxygène pourraient être utilisés par les futurs habitants de la Lune.

Des échantillons de sol lunaire réel ont été utilisés pour déterminer que le régolithe lunaire est composé de 40 à 45 % d’oxygène en poids, ce qui en fait l’élément le plus disponible du sol.

Comment l’équipe a-t-elle extrait l’oxygène ?

Les travaux de thèse de Lomax, soutenus par l’Agence Spatiale Européenne (ESA), ont consisté à placer le régolithe en poudre dans un conteneur grillagé avec du sel de chlorure de calcium fondu, qui a servi d’électrolyte chauffé à 950 degrés Celsius.

À cette température, le régolithe reste solide.

Le processus a duré 50 heures, a vu 96 % de l’oxygène extrait, et impliquait un courant traversant le régolithe. Cela a entraîné l’extraction de l’oxygène et sa migration à travers le sel et vers une anode.

Au cours des 15 premières heures seulement, 75 % de l’oxygène a été extrait.

Lomax a dit ceci au sujet du processus : “Le traitement a été effectué en utilisant une méthode appelée électrolyse au sel fondu. C’est le premier exemple de traitement direct de poudre à poudre d’un simulant solide de régolithe lunaire capable d’extraire la quasi-totalité de l’oxygène. D’autres méthodes d’extraction de l’oxygène lunaire permettent d’obtenir des rendements nettement inférieurs ou exigent que le régolithe soit fondu à des températures extrêmes supérieures à 1600°C.”

En plus de cela, Lomax a dit : “Ce travail est basé sur le procédé FCC – à partir des initiales de ses inventeurs basés à Cambridge – qui a été étendu par une société britannique appelée Metalysis pour la production commerciale de métaux et alliages.”

Elle a conclu en disant : “Cette recherche fournit une preuve de concept que nous pouvons extraire et utiliser tout l’oxygène du régolithe lunaire, en laissant un sous-produit métallique potentiellement utile.”

Pourquoi cette découverte est-elle si importante ?

“Cet oxygène est une ressource extrêmement précieuse, mais il est chimiquement lié dans le matériau sous forme d’oxydes sous forme de minéraux ou de verre et n’est donc pas disponible pour une utilisation immédiate”, explique Beth Lomax.

Même si la recherche n’est pas encore tout à fait terminée, il s’agit certainement d’un pas dans la bonne direction pour la vie future dans l’espace.

“Nous travaillons avec Metalysis et l’ESA pour traduire ce processus industriel dans le contexte lunaire, et les résultats obtenus jusqu’à présent sont très prometteurs”, a déclaré Mark Symes, directeur de thèse de Lomax à l’Université de Glasgow.

De plus, James Carpenter, responsable de la stratégie lunaire de l’ESA, a déclaré : “Ce processus permettrait aux colons lunaires d’avoir accès à de l’oxygène pour le carburant et le maintien de la vie, ainsi qu’à une large gamme d’alliages métalliques pour la fabrication in situ – la matière première exacte disponible dépend de l’endroit sur la Terre où ils atterrissent.”

La recherche a été publiée en septembre dans Science Direct.

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Source : Interesting Engineering – Traduit par Anguille sous roche

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