Selon une étude, les civilisations extraterrestres pourraient avoir visité la Terre il y a des millions d’années


Notre propre civilisation est peut-être trop jeune pour avoir rencontré une vie extraterrestre ici sur Terre.

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Rien que dans la Voie lactée, on estime qu’il y a des milliards de planètes situées à une distance idéale de leurs étoiles pour permettre à la vie de se développer. Alors pourquoi n’avons-nous pas détecté de formes de vie extraterrestres ?

Aujourd’hui, une nouvelle étude, publiée dans The Astronomical Journal, s’attaque au paradoxe de Fermi, qui pose exactement la même question.

L’équipe de scientifiques pense que la vie extraterrestre est peut-être venue sur Terre. C’était il y a si longtemps que nous n’étions pas là pour le voir.

Qu’est-ce que le paradoxe de Fermi ?

Le paradoxe de Fermi postule qu’il n’y a aucune preuve de vie extraterrestre dans la Voie Lactée – mais il devrait vraiment y en avoir. En effet, le nombre de planètes situées dans les zones habitables de leurs systèmes solaires est énorme.

La Voie lactée compte jusqu’à 400 milliards d’étoiles. Environ 20 milliards d’entre elles sont des étoiles solaires. Des estimations suggèrent qu’environ un cinquième de ces étoiles à la lumière du soleil ont une planète de la taille de la Terre située dans sa zone habitable.

Si seulement 0,1% des planètes situées dans les zones habitables – les zones où les conditions idéales pour la vie se développent – il y aurait 1 million de planètes contenant de la vie dans la Voie lactée.

De plus, la Voie lactée a environ 13 milliards d’années, alors que la Terre est relativement jeune à 4 milliards d’années.

On estime que les premières planètes habitables de la Voie lactée ont environ 12 milliards d’années. Cela signifie que les extraterrestres ont potentiellement eu une longueur d’avance de plusieurs milliards d’années pour créer des civilisations qui voyagent dans l’espace.

Mais attendez, il y a encore plus. Avec la technologie spatiale existante de l’humanité, on estime qu’il faudrait environ 2 millions d’années pour voyager et coloniser notre galaxie entière. C’est relativement peu de temps quand on le prend dans le contexte de milliards d’années.

C’est ce qui a amené le physicien Enrico Fermi à se demander : “Où sont-ils tous passés ?”

Saut d’étoile

Maintenant, la nouvelle étude – publiée dans The Astronomical Journal – dit que la Terre pourrait, en fait, avoir été visitée par une vie extraterrestre. Malheureusement, les êtres humains n’étaient pas là pour tenir un comité d’accueil.

Dans un article de 1975, l’astrophysicien Michael Hart s’est attaqué au paradoxe de Fermi et est arrivé à la conclusion qu’il n’y a probablement aucune civilisation extraterrestre dans la Voie lactée.

Les nouvelles découvertes affirment que les extraterrestres pourraient exister, qu’ils sont probablement simplement stratégiques et qu’ils attendent leur heure.

“Si vous ne tenez pas compte du mouvement des étoiles lorsque vous essayez de résoudre ce problème, vous vous retrouvez avec l’une des deux solutions possibles”, explique Jonathan Carroll-Nellenback, informaticien et auteur principal de l’étude, à Business Insider. “Soit personne ne quitte sa planète, soit nous sommes la seule civilisation technologique de la galaxie.”

Une impression artistique de la sonde spatiale Gaia de l’ESA cartographiant les étoiles de la Voie lactée. Source: ESA

Cependant, les auteurs de la nouvelle étude affirment que les recherches précédentes n’ont pas pris en compte ce fait crucial : les mouvements de notre galaxie. De la même manière que les planètes orbitent autour des étoiles, les systèmes stellaires orbitent autour du centre galactique. La Voie lactée, par exemple, met 230 millions d’années à orbiter autour de la galaxie.

Les systèmes solaires orbitent à des vitesses différentes, ce qui signifie qu’ils se croisent parfois à des distances plus proches. Ainsi, selon l’étude, les extraterrestres pourraient attendre des passages rapprochés pour sauter vers d’autres systèmes stellaires et explorer des planètes dans leurs zones habitables.

Si c’est le cas, sa propagation à travers la galaxie pourrait prendre beaucoup plus de temps que prévu. En tant que tels, les extraterrestres ne nous ont peut-être pas atteints. D’un autre côté, ils nous ont peut-être atteints des millions d’années avant que les humains n’évoluent.

Cela soulève la possibilité que des extraterrestres aient atterri sur Terre, n’aient trouvé aucune vie intelligente et soient partis.

Simuler la propagation de la vie extraterrestre

Afin d’explorer les scénarios dans lesquels des extraterrestres pourraient exister, malgré le paradoxe de Fermi, les scientifiques ont utilisé des modèles numériques pour simuler la propagation d’une civilisation hypothétique dans la galaxie.

Diverses possibilités ont été prises en compte dans l’étude. Il s’agissait notamment de la proximité de nouveaux systèmes stellaires, de la portée et de la vitesse des sondes interstellaires hypothétiques et de la vitesse à laquelle ces sondes seraient lancées.

Un problème que les chercheurs s’assurent de souligner est qu’ils ne travaillent qu’avec un seul point de données : nos propres comportements et capacités pour l’exploration spatiale.

“Nous avons essayé de trouver un modèle qui impliquerait le moins d’hypothèses possibles sur la sociologie”, a déclaré Carroll-Nellenback à Business Insider. Nous n’avons aucun moyen réel de connaître les motivations d’une civilisation extraterrestre.

Les miroirs du télescope Webb avant le lancement. Source : NASA

Ce que nous savons, c’est que beaucoup plus de données seront bientôt entre les mains de ces chercheurs, et entre les mains de ceux qui souhaitent s’attaquer au paradoxe de Fermi. Le télescope Webb de la NASA, dont le lancement est prévu en 2021, en est un bon exemple : il cartographiera le lieu de naissance des étoiles.

S’il y a de la vie là-bas, nous pourrions nous rapprocher de la trouver – même si elle nous a déjà trouvés.

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Source : Interesting Engineering – Traduit par Anguille sous roche

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