Une analyse des corps britanniques de l’âge du bronze révèle une momification des morts

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Les britanniques de l’âge du bronze momifiaient leurs morts : Une analyse des corps d’anciennes communautés vieilles de 4 200 ans révèle qu’elles utilisaient des «façons exotiques, bizarres et nouvelles» pour préserver les cadavres

  • La momification semble avoir été «généralisée» pendant l’âge du bronze en Grande-Bretagne.
  • L’analyse microbiologique de squelettes a révélé des tentatives de préservation.
  • Le Royaume-Uni a utilisé divers “moyens exotiques, bizarres et nouveaux” pour préserver les organes.
  • Cela peut avoir inclut un enveloppement dans des bandages et des prélèvements d’organes.

Quand les gens pensent aux momies, c’est généralement l’Égypte ancienne qui vient à l’esprit, mais une nouvelle étude suggère que les britanniques de l’âge du Bronze momifiaient également leurs morts.

Les chercheurs ont trouvé des preuves que l’ancien peuple pré-chrétiens à travers le Royaume-Uni a utilisé divers moyens “exotiques, bizarres et nouveaux” pour préserver les corps avant de les enterrer.

Cela peut avoir inclus de les envelopper dans des bandages, les “chauffer” sur des feux, et les enterrer dans des tourbières en ayant préalablement retiré des organes internes pour arrêter la décomposition des corps.

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Les archéologues ont découvert des restes de l’âge du bronze dans un certain nombre d’endroits autour de la Grande-Bretagne qui montrent des signes de momification. L’analyse microscopique de squelettes trouvés aux sites antiques, y compris ceux à Bradley Fen dans Whittlesey (à gauche) et Canada Farm, Dorset (à droite), montre des tentatives de préserver les corps avant l’enterrement.

La raison exacte de pourquoi ils ont fait cela n’est pas connue, mais la pratique semble avoir été généralisée selon les archéologues.

Une théorie est que les corps momifiés ont peut-être été utilisés pour «prouver» que les anciens britanniques possédaient un domaine particulier étant donné que l’âge du bronze était une époque de vive concurrence pour les terres agricoles.

Dr Tom Booth, de l’université de Sheffield, a analysé des squelettes sur plusieurs sites funéraires datant de l’âge du bronze, 2200 à 750 avant J.-C.

Lui et ses collègues de l’université College London et l’université de Manchester, dont les résultats sont publiés dans la revue Antiquity, ont trouvé que les personnes de l’âge du bronze ont pris des mesures minutieuses pour préserver les cadavres sur des sites allant de Kent, dans le Dorset, Cambridge, Teesside et des îles occidentales de l’Ecosse.

Il a utilisé l’analyse microscopique pour comparer comment les squelettes avaient été érodés par des bactéries provenant de divers sites à travers le Royaume-Uni avec les os des corps momifiés d’une grotte au Yémen et conservés dans une tourbière à Roscommon, Irlande.

Les archéologues reconnaissent généralement que le climat britannique humide n’est pas favorable aux matières organiques et tous les corps préhistoriques momifiés qui peuvent être situés au Royaume-Uni auront perdu leur tissu si ils sont enfouis en dehors d’un environnement conservateur comme une tourbière.

À Cladh Hallan, Uist, les archéologues croient que les corps ont été laissés dans une tourbière pour les préserver et les récupérer plus tard.

La position des os suggère que les corps “ont pu être enveloppés” – même s’il ne reste aucune trace de bandage.

À Neat’s Court, un site sur l’île de Sheppey, Kent, des corps ont été soupçonnés d’avoir été fumés. Le jaunissement des os est compatibles avec un «traitement thermique de faible niveau» – pour les préserver.

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Le jaunissement de certains os, comme ceux qu’on trouve à Neat’s Court sur l’île de Sheppey, dans le Kent (photo), suggère qu’ils ont été soumis à une chaleur de faible niveau, peut-être des tentatives de fumer le corps pour le conserver

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Dans certains cas, les archéologues ont découvert que les corps avaient été délibérément enterrés dans une tourbière et plus tard enlevés. L’environnement à faible teneur en oxygène dans la tourbe empêche les bactéries de décomposer le corps (voir figure)

À Windmill Field, à Stockton-on-Tees, Cnip Headland, île de Lewis, et à Canada Farm, Dorset, les archéologues croient que la technique utilisée était «l’éviscération» – le prélèvement d’organes internes.

Dr Booth, maintenant au musée d’histoire naturelle de Londres, a déclaré : «Le problème auquel les archéologues font face est de trouver une méthode cohérente pour identifier des squelettes qui ont été momifiés dans le passé – surtout quand ils découvrent un squelette qui est enterré en dehors d’un environnement protecteur”.

«Pour aider à résoudre cela, notre équipe a trouvé qu’en utilisant l’analyse microscopique des os, les archéologues peuvent déterminer si un squelette a déjà été momifié, même quand il est enterré dans un environnement qui n’est pas favorable à des restes momifiés. Nous savons de la recherche précédente que les os du corps qui ont été décomposés naturellement sont généralement sévèrement dégradés par des bactéries de putréfaction, tandis que les os momifiés démontrent des niveaux de préservation remarquables et ne sont pas affectés par la putréfaction.”

Il a ajouté : «L’idée que les communautés britanniques et potentiellement européennes de l’âge du bronze ont investi des ressources dans la momification et la conservation de leurs morts modifie fondamentalement notre perception de rituel funéraire et la croyance en cette période“.

En expliquant pourquoi les organismes peuvent avoir été préservés, il a suggéré : «Laisser le corps d’un ancêtre mort sur un terrain aurait pu être une façon de rendre légitime votre réclamation sur cette propriété”.

La momification s’est éteinte en Grande-Bretagne après l’âge du bronze – bien que la pratique a été ranimée en 2011 où un chauffeur de taxi britannique, Alan Billis de Torquay, avait fait momifié son corps pour un documentaire.

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L’étude a identifié un certain nombre de sites à travers la Grande-Bretagne, où des restes de l’âge du bronze montrent des signes que les corps étaient traités avant l’enterrement dans une tentative de les préserver. Ceux-ci comprennent CNIP Headland sur l’île de Lewis, Canada Farm dans le Dorset et Windmill Farmen, Teeside, où les corps étaient exempts de bactéries qui causent la décomposition

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Les échantillons prélevés à partir d’os à des endroits comme la Neat’s Court sur l’île de Sheppey, dans le Kent (photo) ont été examinés par les chercheurs pour trouver des signes d’attaque bactérienne. Ils les ont comparé avec des échantillons provenant d’organismes qui sont connus pour avoir été momifiés et ont constaté qu’ils montrent des niveaux similaires de conservation (Photo Geoff Morley/Paul Wilkinson)

Dr Martin Smith, un archéologue de l’université de Bournemouth, qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré que les résultats pourraient avoir de profondes implications dans notre compréhension des communautés de l’âge du bronze.

Il a dit : “L’impact de ce travail est potentiellement énorme. Dans le passé, il a tout simplement été supposé que la majorité des sépultures préhistoriques représentent des personnes qui ont été placés dans le sol peu après leur mort. Des pratiques plus complexes ont seulement été suggérées quand les os ont été trouvés dans un état confus et désarticulés. Les résultats obtenus par Tom Booth et ses collègues remettent en question ce qui se passait vraiment avec littéralement des milliers de sépultures préhistoriques.”

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Les archéologues affirment avoir trouvé des preuves que dans certaines sépultures les organes internes avaient été enlevés alors que la position de certains os suggèrent que les corps avaient également été enveloppés avant d’être enterrés. Les restes d’une personne de l’âge du bronze trouvés à Bradley Fen dans Whittlesey (ci-dessus)

Les gens peuvent en fait avoir conservé leurs morts pendant des générations avant de finalement les sceller dans des tombes. Cela soulève alors la question de l’ampleur qu’une telle «momification» pourrait également s’être répandue au delà de la Grande-Bretagne.

La manière exacte de comment les corps ont été conservés n’est pas claire, les possibilités comprennent des corps “chauffés”, le dépôt dans les tourbières ou encore la suppression des organes abdominaux suivie d’un enveloppement et un stockage dans un endroit relativement chaud et sec comme dans une maison.

Les gens de l’âge du bronze auraient su que la chair des animaux n’est pas gâchée si le contenu abdominal est enlevé et ils auraient pu appliquer cela à leur propre mort afin de ralentir le processus de décomposition.

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Certaines des plus célèbres momies dans le monde se trouvent en Egypte (photo), où la momification était une pratique courante parmi l’élite. Cependant, il semble que la pratique a été largement utilisée dans le monde entier à divers moments de l’histoire

Source : Daily Mail Online par Colin Fernandez

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