Sang de dinosaure : des protéines trouvées dans de vieux fossiles en Alberta

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Les scientifiques ont découvert une surprise à l’intérieur de fragments mal conservés de fossiles de dinosaures de l’Alberta, des caractéristiques minuscules qui ressemblent à des cellules sanguines et une protéine fibreuse appelée collagène.

Les tissus mous se rencontrent habituellement dans les fossiles très bien conservés.

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Les images de microscope électronique de la côte d’un dinosaure non identifié venant de Dinosaur Park en Alberta montrent des fibres minéralisées peut être du collagène. (Sergio Bertazzo / Imperial College London)

Cela est surprenant car les fossiles conservent habituellement uniquement des matériaux plus durs comme l’os, et généralement seulement les fossiles les mieux conservés contiennent des tissus doux. Ces tissus plus souples peuvent fournir des informations précieuses que les os seuls ne peuvent pas.

“Ce qui est particulièrement excitant à propos de notre étude est que nous avons découvert des structures qui rappellent des cellules sanguines et des fibres de collagène dans des fossiles mal conservés”, a déclaré Susannah Maidment, un co-auteur de l’étude, dans un communiqué. “Cela suggère que ce genre de préservation des tissus mous pourrait être généralisée dans les fossiles.”

Maidment, un jeune chercheur des sciences de la terre et de l’ingénierie à l’Imperial College de Londres, a suggéré que les tissus mous pourraient aider les scientifiques à comprendre comment les différents dinosaures étaient liés et comment ils ont évolué jusqu’à devenir à sang chaud, comme beaucoup de scientifiques pense que la plupart des dinosaures l’étaient.

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Les chercheurs, dirigés par Sergio Bertazzo, au sujet des matériaux de l’Imperial College de Londres, ont examiné huit morceaux de fossiles dans la collection du Musée d’Histoire naturelle de Londres. Six d’entre eux étaient de Dinosaur Park en Alberta, dont la griffe d’un théropode (un carnivore liée à T. rex), une côte de Chasmosaurus, un orteil et os de la cheville d’un hadrosaur, l’os de l’orteil d’un dinosaure à cornes et la côte d’un dinosaure qui ne pouvait pas être identifié. Deux autres fragments d’hadrosaures venaient d’autres formations rocheuses qui étaient aussi de la fin du Crétacé, il y a environ 75 millions d’années.

En utilisant un microscope électronique, ils ont trouvé des structures similaires à des cellules sanguines dans la griffe d’un théropode. Lorsqu’ils ont utilisé un instrument appelé un spectromètre de masse pour regarder la composition chimique, ils ont vu un profil “étonnamment similaire” à celle des cellules de sang de l’émeu, ont rapporté les chercheurs dans la revue Nature Communications. Les oiseaux sont peut être étroitement liés aux dinosaures.

Dans quatre des autres fossiles, les chercheurs ont découvert des structures similaires à des fibres. La côte du dinosaure qui ne pouvait pas être identifié a même montré des bandes dans les fibres qui sont vus comme nouveau collagène. Les chercheurs ont également détecté des acides aminés – les blocs de construction des protéines – qui se trouvent normalement dans le collagène.

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Les chercheurs ont averti que plus de recherches sont nécessaires pour confirmer que ce qu’ils ont vu est réellement ce qu’ils pensent. Ils prévoient également d’examiner plus de fossiles afin de chercher des structures similaires.

Robert Reisz, un paléontologue de l’Université de Toronto qui n’a pas participé à l’étude, a déclaré dans un courriel que les conclusions des chercheurs semblent raisonnables.

“Il n’y a aucune raison de penser que ce type de conservation n’est pas réel”, a déclaré Reisz, qui faisait partie d’une équipe qui a trouvé des tissus mous préservés chez les dinosaures beaucoup plus vieux en 2013.

Reisz a ajouté que des traces claires de protéines ont déjà été trouvées dans des fossiles de dinosaures et reptiles du Crétacé. Une étude de 2013 a suggéré que les protéines dans les fossiles de dinosaures sont conservés par le fer libéré par les cellules de sang après le décès d’un dinosaure.

Source: CBC.ca

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