Une “feuille artificielle” pourrait un jour alimenter le monde avec une énergie propre

La course est lancée pour trouver une nouvelle façon d’alimenter le monde en le libérant des combustibles fossiles polluants, et un groupe de scientifiques australiens pensent avoir trouvé une option.

Un dispositif solaire développé par des chercheurs à l’université Monash à Melbourne est capable de reproduire ce que les plantes et les bactéries font de la photosynthèse. Bien qu’il ne ressemble pas exactement à une feuille, il devrait être très respectueux envers l’environnement.

«Nous sommes effectivement entrain d’essayer de réaliser de la photosynthèse artificielle, et beaucoup plus efficacement que les plantes le font», a dit à Mashable le professeur Doug MacFarlane, chef de Energy Program of the ARC Centre of Excellence for Electromaterials Science à l’université Monash en Australie.

Dans un processus appelé “fractionnement électrochimique de l’eau “, les scientifiques utilisent les cellules solaires commerciales pour générer de l’hydrogène et de l’oxygène en faisant passer un courant électrique à travers l’eau. Le processus crée un carburant d’hydrogène, qui est une forme beaucoup plus propre et durable d’énergie que ceux qui impliquent du carbone car il ne crée pas de dioxyde de carbone.

IMAGE : MONASH UNIVERSITY

IMAGE : MONASH UNIVERSITY

Avec leur machine, les chercheurs ont récemment établi un nouveau record du monde d’efficacité énergétique pour les combustibles solaires. La machine peut produire du combustible d’hydrogène en utilisant une version artificielle de la photosynthèse à plus de 22% d’efficacité énergétique, surpassant le précédent record de 18%. Dans la plupart des plantes, le niveau d’efficacité énergétique est généralement compris entre 1% et 2%, a-t-il dit.

Le calcul de rendement énergétique mesure combien d’énergie solaire est en fin de compte obtenue comme énergie chimique sous forme d’hydrogène.

Les chercheurs ont établi ce nouveau record en utilisant des électrodes de nickel pour diviser l’eau, une alternative plus abordable que les catalyseurs de métaux précieux qui ont été utilisés officiellement.

MacFarlane a prédit qu’avec de nouveaux progrès, leur système pourrait un jour se trouver sur les toits du monde entier. La section solaire-électrique et la cellule d’électrolyse d’eau pourraient finalement avoir l’air semblables pour un appareil de chauffage d’eau chaude solaire traditionnel, a-t-il dit. Alternativement, l’équipement de séparation de l’eau pourrait être placé dans un sous-sol ou à l’intérieur d’un mur.

Les possibilités futures pour un usage commercial de ces nouvelles formes d’énergie propre sont finalement à la concurrence et le coût, a dit MacFarlane. “Le prix des combustibles fossiles est un facteur important pour répondre à ces questions», a-t-il ajouté. “Alors que les prix de l’électricité restent historiquement bas, c’est un objectif difficile pour une technologie comme celle-ci.”

En attendant, les scientifiques se concentrent sur leur machine faisant de plus en plus d’économies d’énergie. “Je prédis que les 22% vont être dépassés assez rapidement», a déclaré MacFarlane. “Les fondamentaux que nous avons découverts ici vont nous permettre et à d’autres de faire mieux… dans l’année, je pense que 30% est dans le domaine du possible.”

Les résultats ont été publiés dans la revue Energy and Environmental Science.

Source : Mashable par Ariel Bogle

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