Les astronomes viennent peut-être de découvrir le jumeau de notre Soleil perdu depuis longtemps

On pense que quelque part, le Soleil a un jumeau – né non seulement dans la même pépinière stellaire, mais un jumeau presque identique, un compagnon binaire fait de la même étoffe. Et les astronomes pensent qu’ils l’ont peut-être trouvé.

Situé à environ 184 années-lumière de là, il s’appelle HD 186302, et c’est presque certainement au moins un frère ou une sœur perdu de longue date de notre étoile locale.

La plupart des étoiles naissent en groupes qui peuvent se compter par milliers, dans ce que l’on appelle des pépinières stellaires – des nuages de gaz et de poussière extrêmement vastes, poussés en touffes qui s’effondrent progressivement sous leur propre poids, formant les tous premiers stades des étoiles. On pense que la vie du Soleil a commencé de cette façon, il y a 4,57 milliards d’années.

Finalement, les étoiles finissent par être projetées seules dans la galaxie – mais la plupart d’entre elles ont au moins un autre compagnon. On estime que jusqu’à 85 % de toutes les étoiles pourraient être en paires binaires, voire triples ou quadruples ; et plus de 50 % de toutes les étoiles semblables au Soleil sont en paires binaires.

Notre Soleil est une étoile solitaire, il est tout seul, ce qui en fait quelque chose d’étrange. Mais il y a des preuves pour suggérer qu’il avait un jumeau binaire, autrefois. Des recherches récentes suggèrent que la plupart des étoiles, sinon toutes, naissent avec un jumeau binaire.

(Nous savions déjà que le système solaire est complètement bizarre. L’emplacement des planètes semble déconnecté par rapport à d’autres systèmes, et il lui manque la planète la plus commune dans la galaxie, la super-Terre).

Donc la Terre aurait pu avoir deux soleils. Mais ce n’est pas le cas. Alors peut-être que ce jumeau est quelque part par là.

Ce que nous savons, c’est que les frères et sœurs du Soleil sont bien là. C’est juste très difficile à trouver, car il y a tellement d’étoiles dans la Voie lactée, et les frères et sœurs du Soleil – comme le font toutes les étoiles – se sont largement dispersés.

Jusqu’à présent, seuls quelques candidats à la fratrie solaire ont été identifiés. Mais une équipe dirigée par des chercheurs de l’Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço (IA) au Portugal est partie à la chasse avec de meilleurs outils que les recherches précédentes, y compris un échantillon plus grand, des abondances chimiques de plus d’éléments et des données astrométriques plus précises, grâce à Gaia.

jumeau de notre Soleil

C’est ça, en plein milieu ! C’est pas cool ? (Portail CDS/Simbad)

Et ils ont trouvé HD186302 – pas seulement un frère stellaire, mais un “spécial”, disaient-ils. C’est étrangement semblable au Soleil.

C’est une étoile de séquence principale de type G, à peine un tout petit peu plus grande que le Soleil, et à peu près de la même température de surface et de la même luminosité. Elle a aussi des abondances chimiques extrêmement similaires et elle a à peu près le même âge – environ 4,5 milliards d’années.

C’est encore plus proche que l’étoile de type F HD162826, identifiée comme un frère stellaire en 2014.

Nous ne savons pas vraiment où le Soleil est né, alors chaque frère ou sœur stellaire identifié est un autre indice pour comprendre l’histoire de notre système solaire.

“Comme il n’y a pas beaucoup d’informations sur le passé du Soleil, l’étude de ces étoiles peut nous aider à comprendre où dans la galaxie et dans quelles conditions le Soleil s’est formé”, explique l’astronome Vardan Adibekyan de l’IA.

Et ce n’est pas tout. Le seul endroit dans l’Univers où nous savons avec certitude que la vie s’est formée est le système solaire. Cela signifie que la taille, l’âge, la température, la luminosité et la composition chimique du Soleil sont tous compatibles avec la vie telle que nous la connaissons.

Il semble donc plausible que des planètes en orbite autour d’autres étoiles ayant les mêmes qualités – des frères et sœurs stellaires – aient aussi pu développer la vie.

Un jumeau stellaire, cependant, représente une option encore plus prometteuse.

“Certains calculs théoriques montrent qu’il existe une probabilité non négligeable que la vie se répande de la Terre à d’autres planètes ou systèmes exoplanétaires, pendant la période du grand bombardement tardif (GBT)”, a dit Adibekyan.

“Si nous avons de la chance, et que notre frère ou sœur candidat a une planète, et que la planète est rocheuse, dans la zone habitable, et finalement si cette planète a été ‘contaminée’ par les graines de vie de la Terre, alors nous avons ce dont on pourrait rêver – une Terre 2.0, en orbite d’un Soleil 2.0”.

C’est beaucoup de si, c’est sûr… mais, aussi minime que soit la chance, toutes ces choses auraient pu se produire de façon plausible. Les astronomes de l’IA préparent actuellement des plans pour rechercher les signes de planètes qui pourraient être en orbite de HD186302.

Les recherches de l’équipe ont été publiées dans la revue Astronomy & Astrophysics.

Source : ScienceAlert – Traduit par Anguille sous roche

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