Des tatouages cachés trouvés sur des momies égyptiennes changent notre connaissance de la pratique ancienne


Il y a trois mille ans, le village de Deir el-Médineh, dans l’ancienne Égypte, abritait une communauté d’artisans, tous vivant et travaillant ensemble sur les tombes de la nécropole de la vallée des rois.

Mais de nouvelles preuves sont apparues, elles nous indiquent que les tombes n’étaient pas leur seul exutoire créatif.

L’imagerie infrarouge a révélé une série de tatouages sur les corps momifiés de sept femmes qui n’avaient jamais été étudiés auparavant. L’encre était éparpillée sur leur corps, avec une gamme de motifs différents.

Selon l’anthropologue Anne Austin, de l’Université du Missouri, cela prouve que dans l’Égypte ancienne, la pratique du tatouage était peut-être plus répandue qu’on ne le pensait. Elle a présenté ses conclusions à la réunion annuelle de l’American Schools of Oriental Research en novembre.

Le travail a pris plusieurs années. Tout a commencé en 2014, lorsque Austin et son collègue Cédric Gobeil ont remarqué des marques sur le cou d’une momie femme de Deir el-Médineh. Une inspection plus approfondie a révélé que les marques n’étaient pas, comme elle l’avait d’abord pensé, peintes – c’était des tatouages.

Mais, comme nous l’avons vu avec les momies de 5 000 ans de Gebelein, qui étaient assises dans un musée depuis plus de 100 ans avant la découverte de leurs tatouages, les tatouages sur les momies ne sont pas toujours faciles à voir. La peau momifiée devient décolorée et foncée, en particulier avec l’ajout de résines de momification au mélange ; et les tatouages peuvent s’éclaircir avec le temps.

De tels tatouages cachés peuvent, cependant, être révélés avec la photographie infrarouge, qui fonctionne dans des longueurs d’onde habituellement invisibles à l’œil humain.

(Anne Austin/University of Missouri)

C’est donc ce que les chercheurs ont fait. Sur cette première momie féminine, ils ont catalogué une trentaine de tatouages, dont la plupart n’auraient pas été cachés par des vêtements, et auraient nécessité l’intervention d’une deuxième personne – placée sur le cou, le dos et derrière les épaules.

Le sujet des tatouages comprenait des motifs sacrés tels que l’Œil oudjat, babouins, cobras, vaches, scarabées et fleurs de lotus. Cette combinaison de motifs et de visibilité a amené les chercheurs à conclure que la femme pouvait être une guérisseuse ou une prêtresse.

Mais cette momie n’était que la première. En 2016, Austin avait identifié trois autres momies tatouées de Deir el-Médineh. Maintenant, comme l’a rapporté Science News, elle en a ajouté trois autres à ce chiffre, ce qui porte le total à sept.

“La distribution, l’exposition et le contenu de ces tatouages révèlent comment ils ont été utilisés à la fois dans la pratique religieuse et pour forger des identités permanentes et publiques”, a écrit Austin dans son résumé.

“Les nombreux tatouages sur une momie montrent l’utilisation des tatouages pour identifier et permettre à cette femme d’agir en tant que praticienne religieuse clé pour la communauté Deir el-Médineh. D’autres tatouages trouvés et analysés au cours des saisons 2016 et 2019 à l’aide de la photographie infrarouge indiquent que beaucoup plus de personnes ont probablement été tatouées à Deir el-Médineh.”

C’est assez significatif. Bien qu’il existe des preuves de tatouage dans les archives archéologiques de l’Égypte ancienne, c’est surtout dans l’art et les figurines. Les momies qui ont des tatouages ont été rarement retrouvées ; en plus des sept momies de Deir el-Médineh, seules six autres momies égyptiennes tatouées ont été identifiées.

Ce que cette recherche montre, c’est que nous n’avons peut-être pas été à la recherche des bons outils.

(Anne Austin/University of Missouri)

Cela montre aussi que – tout comme les gens qui se font tatouer aujourd’hui – il n’y a peut-être pas une seule raison pour laquelle les anciens Égyptiens se sont tatoués eux-mêmes. En plus du rôle religieux inféré de la femme, certains des motifs sur les autres momies suggèrent la guérison, ou la protection. Et peut-être qu’ils pensaient que l’encre était pour “les dur à cuir”.

Des tatouages ont été trouvés sur d’autres momies à travers le monde. La jeune fille de la glace sibérienne et guerrière anonyme qui est morte il y a 2 500 ans sur le plateau de l’Oukok, par exemple, avait des tatouages qui, selon les anthropologues, représentaient l’âge et le statut.

Et les preuves suggèrent que les 61 tatouages trouvés sur Ötzi l’Homme des glaces, un homme momifié qui a vécu en Europe entre 3400 et 3100 avant notre ère, pourraient avoir été une forme d’acupuncture préhistorique.

Nous pouvons en apprendre davantage sur les pratiques de tatouage de l’Égypte ancienne en découvrant d’autres momies tatouées. Et qui sait, peut-être qu’elles sont déjà assises dans les musées, attendant que quelqu’un avec une caméra infrarouge les trouve.

Lire aussi : Les plus vieux tatouages du monde découvert sur des momies égyptiennes réécrivent l’histoire des tatouages

Source : ScienceAlert – Traduit par Anguille sous roche

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