Comment les anciens Grecs savaient que la Terre était ronde


Si vous ne connaissez pas le mouvement de la Terre plate, nous sommes désolés d’être ceux qui vous annoncent la nouvelle : il y a un petit groupe de personnes qui croient de tout cœur que la Terre est plate.

Toute photo satellite de notre planète en forme d’orbe est considérée comme une “conspiration de la Terre ronde” orchestrée par le gouvernement, et le fait que l’horizon ne semble pas se courber est utilisé comme preuve de leurs affirmations. La partie la plus étrange ? Nous savions que la Terre était ronde depuis 2000 ans et nous n’avions pas besoin de satellites pour le savoir.

Parce que le monde est rond

Pour être juste, les Grecs ont supposé que la Terre était ronde avant d’avoir de très bonnes preuves. Le philosophe et mathématicien Pythagore est considéré comme le premier à avoir proposé une Terre sphérique en 500 avant J.-C., bien qu’il l’ait fait pour des raisons esthétiques : il pensait que la sphère était la forme la plus parfaite. (Il convient de noter que Pythagore n’était probablement que le premier penseur occidental à proposer cela – il est raisonnable de penser que les sociétés maritimes comme celles des anciens Polynésiens avaient probablement une idée avant cela.) Un siècle plus tard, le philosophe Platon a suggéré la même chose, ce qui a renforcé la popularité de l’idée.

Mais quand il s’agit de prouver que la Terre est ronde, Aristote a été le premier philosophe grec à joindre le geste à la parole. Lorsqu’il a écrit son livre Du ciel en 350 avant J.-C., il a présenté plusieurs preuves de la forme sphérique de la Terre. D’une part, il a souligné que l’on peut voir l’ombre de la Terre sur la lune pendant une éclipse lunaire – et comme cette ombre est toujours ronde, quel que soit l’endroit où la Terre est en rotation, on sait que la Terre est ronde.

D’autre part, les étoiles sont dans des positions différentes selon l’endroit où vous vous trouvez sur la Terre : en Égypte, il y avait des étoiles qu’on ne pouvait pas voir à Chypre, à 1 000 km de là. Cela prouve, écrit-il, “non seulement que la Terre est de forme circulaire, mais aussi qu’il s’agit d’une sphère de faible taille : sinon, l’effet d’un si léger changement de lieu ne serait pas rapidement visible”.

Plus tard, un autre savant a fait mieux qu’Aristote : il ne s’est pas contenté de prouver que la Terre était une sphère, il a en fait mesuré sa circonférence. Et il l’a fait avec seulement le Soleil et un bâton.

Un homme et son bâton

Eratosthène était l’un des plus grands savants de son temps, s’intéressant à presque toutes les sciences. En 240 av. J.-C., il a été nommé bibliothécaire en chef de la bibliothèque d’Alexandrie – un centre de référence universel d’une taille inégalée qui était à peu près le Google de l’époque. L’une de ses nombreuses ambitions était de dresser une carte du monde entier, et pour ce faire, Eratosthène savait qu’il lui faudrait déterminer la taille de la Terre.

Il avait entendu parler d’un puits dans la ville d’Assouan qui avait une caractéristique particulière. À midi, au solstice d’été, lorsque le Soleil est directement au-dessus de nous, la lumière du Soleil illuminait tout le fond du puits sans projeter d’ombre. Pour vérifier si la même chose se produirait à Alexandrie, Eratosthène a placé un bâton à la verticale dans le sol à midi au solstice d’été. Le Soleil a bien projeté une ombre, à un angle de 7,2 degrés.

Eratosthène s’est rendu compte qu’il pouvait faire des calculs simples avec cette mesure et trouver facilement la circonférence de la Terre ; il lui suffisait de connaître la distance entre Assouan et Alexandrie. Les mesures de distance étaient approximatives à l’époque, mais il a engagé des bématistes – des marcheurs professionnels, en gros, qui pouvaient mesurer précisément leurs pas – et a constaté que la distance entre les villes était d’environ 5 000 stades. Cela représente en gros entre 800 et 900 kilomètres, selon la version de cette unité de mesure que les spécialistes pensent qu’il a utilisée.

Avec cela, il a pu faire un rapide calcul de retour en arrière. Puisque le Soleil frappe directement à Assouan et à un angle de 7,2 degrés à Alexandrie, la distance entre les deux devrait être un morceau de 7,2 degrés de la sphère de 360 degrés qu’est la Terre. Il savait également que ce morceau de 7,2 degrés faisait environ 500 miles de long. Il s’avère que 7,2 est à 360 ce que 500 est à 25.000 – et c’était sa réponse. La Terre faisait 40 000 km de circonférence.

Alors, Eratosthène avait-il raison ? Même si certaines de ses hypothèses étaient erronées et que ses distances étaient approximatives, il ne s’est trompé que d’une centaine de kilomètres. Aujourd’hui, nous savons que la Terre se trouve à 40 075 kilomètres de son équateur, un peu moins si l’on mesure la distance entre les pôles. Pas mal pour un gars et son bâton.

Lire aussi : Les platistes planifient un voyage au “bout du monde” pour prouver qu’il n’est pas rond

Source : Curiosity – Traduit par Anguille sous roche

2 réponses

  1. Gilles dit :

    Au sujet de ce MÔsieur Erathostène. je voudrais bien que l’on m’explique comment Mr Ératosthène , en 250 avant J-C (enfin J-C .. ça aussi y en a à dire..!??) a pu calculer la circonférence de la Terre à grosso modo trois poils de Q de celle autorisée aujourd’hui ?? On connait bien son histoire de Syène et Alexandrie, du puis et du bâton.. Mais comment peut-il savoir qu’il est Midi Pile au même moment à deux endroits distants de 800 kilomètres ?? Même s’il était à midi pile à un endroit (Syène) à une date précise (21 Juin) et à midi pile à un autre endroit (Alexandrie) à la même date (21 Juin) l’année après ?? Comment peut-il savoir qu’il est Midi Pile au deux endroits au même moment ?? et là on parle bien de midi sur un cadran solaire et pas sur une montre !! sachant qu’a cette époque les cadrans solaires étaient fabriqués pour la région dans laquelle ils étaient utilisés, donc techniquement différents pour répondre au parcours du soleil suivant la région, et avec 800 km de différence je pense que cela doit jouer un peu sur l’ombre surtout lorsque nous parlons de Midi Pile et non pas midi et 2 mn, ce qui influerait sacrément sur le calcul car on a plus le même angle créé par l’ombre du baton.. et du coup la Terre peut considérablement gonfler .. ou se dégonfler ..
    Y a pas comme un morceau du puzzle manquant là, non ?? si quelqu’un le trouve je suis preneur .. Avait-il un pôte à 800 bornes pour lui dire par téléphone en regardant sa Rolex « Ok mec, il est Midi pétante ! Chouf ! » ?? Désolé mais la 5 G n’était pas encore là .. . Donc B.S comme disent les Saxons !!

  2. phil dit :

    Gilles, je comprends ton interrogations mais il n’est pas nécessaire d’avoir l’heure pour avoir le “midi” local, c’est le moment ou le soleil est le plus haut par rapport à l’horizon, pas besoin d’outils sophistiqués pour trouver cela. Donc il suffisait que deux personnes mesurent l’angle que le soleil faisait au moment du “midi” local, c’est à dire quand il était au plus haut. ensuite ils pouvaient se retrouver plus tard, le temps de faire le parcours entre eux et faire ce calcul. Bonne journée et meilleurs voeux.

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