Roopkund, le lac des squelettes, abrite des centaines de restes humains mystérieux et une nouvelle analyse ADN nous en dit plus


Le lac Roopkund dans l’Himalaya indien compte plusieurs centaines de corps dispersés autour et à l’intérieur de celui-ci, ce qui lui vaut le surnom de “lac des squelettes”.

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Les contes locaux font référence à une ancienne fête prise dans une tempête de grêle en montagne. Cependant, l’analyse des âges et des génomes des os révèle quelque chose de beaucoup plus étrange et difficile à expliquer : les victimes étaient séparées de 1 000 ans et avaient des origines très différentes.

Situé à 5 000 mètres au-dessus du niveau de la mer, Roopkund est plus haut que n’importe quelle montagne d’Europe de l’Ouest ou des États-Unis contigus, il est donc difficile de s’y rendre. Il ne mesure que 40 mètres de large. Cependant, quelque chose a dû en valoir la peine, car lorsqu’une équipe de nombreuses universités a prélevé l’ADN génomique de 38 squelettes de Roopkund, elle a découvert trois ethnies bien distinctes.

Comme on pouvait s’y attendre, la majorité d’entre eux étaient indiens, mais l’ADN de 14 autres révèle le patrimoine de la Méditerranée orientale, probablement des îles grecques. L’ascendance d’un seul individu semble avoir été en Asie du Sud-Est, presque aussi loin dans la direction opposée.

De plus, au lieu d’une seule tempête qui les a tous tués, la datation au radiocarbone indique que les habitants sont morts il y a plus de 1000 ans, alors que les visiteurs étaient beaucoup plus récents, probablement vers 1800 ap. J.-C. Plus curieusement encore, le groupe le plus âgé semble provenir de nombreuses régions de l’Inde, avec au moins deux siècles entre le plus âgé et le plus jeune de cette population.

Les affirmations selon lesquelles le lac est entouré de squelettes humains ne sont pas exagérées. Himadri Sinha Roy

“Grâce à l’utilisation d’analyses biomoléculaires, telles que l’ADN ancien, la reconstruction d’isotopes alimentaires stables et la datation au radiocarbone, nous avons découvert que l’histoire du lac Roopkund est plus complexe que prévu”, a déclaré le professeur David Reich de la Harvard Medical School, “et soulève la question de savoir comment des migrants de la Méditerranée orientale, qui ont un profil génétique extrêmement particulier à la région, y ont trouvé la mort il y a seulement quelques siècles”.

Les résultats ont été publiés dans Nature Communications, marquant ainsi le premier rapport de la collecte et de l’analyse réussies de l’ADN ancien du génome entier en Inde. L’ADN survit rarement bien dans les climats chauds et le lac d’altitude est l’un des rares endroits du sous-continent assez froid pour le préserver.

Regardons de plus près l’un des squelettes. Pramod Joglekar

Les résultats sont tellement improbables que Reich et ses coauteurs les ont vérifiés en testant les isotopes des os, confirmant de grandes variations dans leur régime alimentaire et leur lieu d’origine probable.

Une partie des histoires locales semble vraie : certains des crânes trouvés sur le site montrent des dommages correspondant à de gros grêlons, et près de la moitié étaient des femmes. Pourtant, aucune des personnes échantillonnées n’était apparentée les unes aux autres. Les auteurs pensent qu’ils étaient des pèlerins marchant vers un temple voisin, mais ne peuvent pas expliquer la population plus récente.

La place de Roopkund en Inde et la route menant au pèlerinage où au moins le plus ancien groupe de squelettes semblent avoir rencontré leur destin. Stamen Design Harney et al./Nature Communications

Lire aussi : Les restes humains du lac Roopkund, le “lac des squelettes”

Source : IFLScience – Traduit par Anguille sous roche


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