Nous avons trouvé un escargot de 99 millions d’années dans l’ambre, et il est incroyablement bien conservé

escargot

De toutes les créatures préhistoriques à trouver piégées dans l’ambre, nous ne nous attendions pas à trouver un escargot.

Mais c’est exactement ce que les paléontologues ont trouvé – si parfaitement conservé que sa coquille délicate est intacte, et des tissus mous d’escargots préhistoriques ont été observés pour la première fois. Une deuxième coquille d’escargot, moins bien conservée, se trouve également dans le même morceau d’ambre.

Enfermés dans de l’ambre de 99 millions d’années originaire du Myanmar, les escargots proviennent du Crétacé, lorsque certains des dinosaures les plus aimés au monde, tels que T. rex, Velociraptor et tricératops ont foulé la Terre.

Leur morphologie suggère qu’ils sont les ancêtres de la famille des Cyclophoridae des escargots terrestres. Cela fait d’eux non seulement les plus vieux escargots jamais trouvés dans l’ambre, mais cela les placerait aussi parmi les plus vieux cyclophoroideans trouvés en Asie.

Les escargots, comme vous le savez probablement, sont extraordinairement fragiles. Leur corps est mou et leurs exosquelettes – aussi appelés coquilles – sont fragiles.

Certaines ont été conservées sur les fossiles, mais les escargots conservés dans l’ambre sont exceptionnellement rares.

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(Xing et al./Cretaceous Research)

Cette pièce, achetée d’un collectionneur privé de fossiles en 2016, a 70 millions d’années de plus que tout autre tissu mou d’escargot qui a été identifié à ce jour. Et c’est tout à fait exceptionnel – y compris la tête, le pied et la tige de l’œil.

“La résine d’arbre ancien a un potentiel de préservation exceptionnel, capturant les plus petits détails d’organismes fossiles vieux de plusieurs millions d’années dans un espace 3D parfait – à tel point qu’ils semblent avoir été piégés dans la résine hier”, a déclaré le paléontologue Jeffrey Stilwell de l’Université Monash en Australie à John Pickrell au National Geographic.

Comme l’escargot est si jeune, il est difficile de l’identifier avec certitude, bien qu’il présente plusieurs caractéristiques morphologiques comparables à celles des espèces fossiles et vivantes de cyclophoridés, comme un opercule, sorte de “couvercle” que l’escargot utilise pour fermer sa coquille.

Ce qui est peut-être encore plus intéressant, c’est que l’escargot était probablement vivant lorsqu’il a été enfermé dans l’ambre, son corps étiré et déformé, avec une bulle d’air autour de sa tête.

“Les parties molles de l’escargot sont très étirées, ce qui pourrait représenter une dernière tentative d’évasion en vain”, ont écrit les chercheurs dans leur article.

“Étant donné que l’escargot était apparemment enseveli dans la résine de l’arbre de son vivant, cela pourrait expliquer la déformation prononcée des tissus mous préservés.”

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(Xing et al., Cretaceous Research, 2018)

Selon leur hypothèse, la séquence probable des événements était que le minuscule escargot rampait avec l’œil tendu vers l’extérieur lorsque la résine a commencé à l’engloutir. Il s’est étiré pour tenter de s’échapper, et c’est alors que la résine a coulé autour de son corps.

Une fois piégé, l’escargot exsudait de l’air, peut-être à partir d’un poumon à l’intérieur de sa coquille, qui bouillonnait vers l’extérieur et obstruait sa tête.

Bien que cela ne facilite pas l’identification, le fait de l’existence de l’escargot est un ajout étonnant aux découvertes incroyables faites ces dernières années dans l’ambre du Myanmar il y a environ 99 millions d’années, révélant un niveau de détail sans précédent sur la région pendant le Crétacé.

Parmi les découvertes antérieures, mentionnons une queue de dinosaure couverte de plumes, la première découverte de l’histoire ; un arachnide très particulier avec une longue queue en forme de fouet ; un petit oiseau préhistorique d’une espèce morte avec les dinosaures ; le plus vieux caméléon connu au monde ; une “fourmi vampire” avec une pointe métallique sur sa tête ; des grenouilles préhistoriques et un bébé serpent.

L’escargot dans l’ambre fait maintenant partie de la collection de Dexu Institute of Palaeontology à Chaozhou, en Chine.

Et l’article qui le décrit a été publié dans la revue Cretaceous Research.

Source : ScienceAlert – Traduit par Anguille sous roche

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