Voici la première séquence jamais enregistrée d’un calmar géant dans les eaux américaines

Dans les eaux noires à 759 mètres sous la surface du golfe du Mexique, un bras mince et ondulant émerge de l’obscurité.

Soudain, il se sépare, et ce qui était un appendice solitaire et curieux devient un bouquet tordant de tentacules jusqu’à ce que, finalement, un calmar géant émerge de l’obscurité et attaque

Puis, la bête disparaît dans l’abîme aussi abruptement qu’elle a émergé.

Pour la première fois, un calmar géant vivant avait été filmé dans les eaux américaines. La vidéo a été prise par une équipe de chercheurs dans le cadre d’une expédition financée par la National Oceanic and Atmospheric Administration qui étudiait les impacts de la privation de lumière sur les créatures des grands fonds marins vivant dans la zone pélagique, à au moins 1 000 mètres sous la surface.

Pour présenter l’image historique au monde, l’équipe de 23 personnes a dû utiliser une sonde spécialisée, avoir la chance d’attirer l’insaisissable calmar vers une caméra et le trouver parmi des heures et des heures de séquences vidéo.

Ensuite, la vidéo téléchargée a dû survivre à un coup de foudre soudain sur le navire de recherche en métal qui menaçait les ordinateurs des scientifiques. En plus de tout le reste, une trombe marine s’est formée soudainement à l’avant bâbord.

Edith Widder, l’une des chefs de l’expédition, a décrit l’épreuve comme “l’une des journées en mer les plus incroyables que j’aie jamais eues”.

S’exprimant dimanche depuis le quai où le navire de recherche de Point Sur venait d’accoster après deux semaines en mer, Edith Widder, fondatrice de l’Ocean Research & Conservation Association, a raconté les événements dramatiques entourant cette découverte.

Les scientifiques avaient utilisé un système de caméra spécialisé mis au point par Mme Widder, appelé Medusa, qui utilise une lumière rouge indétectable pour les créatures des grands fonds marins et qui a permis aux scientifiques de découvrir des espèces et d’en observer des insaisissables.

La sonde était équipée d’une fausse méduse qui imitait le mécanisme de défense bioluminescent des invertébrés, qui peut signaler aux plus gros prédateurs qu’un repas pourrait se trouver à proximité, pour attirer les calmars et autres animaux vers la caméra.

À quelques jours de la fin de l’expédition de deux semaines, à 160 kilomètres au sud-est de la Nouvelle-Orléans, un calmar géant a mordu à l’hameçon.

Mercredi dernier, alors qu’une tempête faisait rage au-dessus du Golfe, Edith Widder se trouvait dans le désordre du navire en attendant les vidéos à traiter lorsque son collègue Nathan J. Robinson, directeur du Cape Eleuthera Institute, est arrivé en faisant irruption.

“Ses yeux allaient sortir de sa tête”, a dit Edith Widder. “Il n’a même rien dit, et j’ai su immédiatement qu’il avait vu quelque chose d’incroyable sur la vidéo.”

“Nous criions tous, et d’autres personnes ont commencé à courir dans le laboratoire et nous essayons de ne pas nous énerver. En science, il faut faire attention de ne pas se tromper soi-même”, dit-elle.

Mais il était difficile de ne pas s’enthousiasmer pour ce qu’ils ont vu dans la vidéo. Il ressemblait certes à un calmar géant, mais la tempête a rendu difficile l’accès à un expert sur le rivage qui pouvait identifier la créature.

Puis, parce que les choses n’étaient pas assez dramatiques, le navire a été frappé par la foudre.

Edith Widder entendit un grand bruit et courut à l’extérieur pour voir un panache de fumée jaune et brune. Des débris étaient éparpillés sur le pont. Elle et ses collègues ont immédiatement craint pour les ordinateurs qui transportaient les précieuses images.

“Nous nous sommes précipités dans le laboratoire pour nous assurer que la vidéo la plus étonnante que nous ayons jamais vue était toujours bonne, ce qui était le cas”, se souvient Edith Widder.

Quelques heures plus tard, dit-elle, leur capitaine les a informés qu’une trombe marine, une formation météorologique semblable à une tornade, se formait à proximité.

Mais à la fin, tout allait bien. Michael Vecchione, zoologiste au Laboratoire national de systématique de la NOAA, a pu confirmer à distance qu’ils avaient effectivement capturé des images du calmar géant. Les chercheurs ont estimé qu’il mesurait au moins 3 à 3,7 mètres de long.

Même sans éclairs ni tornades en eau libre, il est extrêmement difficile de filmer un calmar géant dans son habitat naturel – si difficile, en fait, que personne ne l’avait réussi avant 2012, lorsque Edith Widder et ses collègues en mission au large des côtes du Japon ont utilisé Medusa pour filmer les toutes premières vidéos de calmar géant dans leur habitat marin profond.

En 2004, des scientifiques japonais ont pu prendre les premières photos d’un calmar géant et prélever une partie du tentacule d’un animal vivant. Mais historiquement, une grande partie de ce que les scientifiques savaient sur les calmars géants provenait de spécimens morts qui s’étaient échoués sur le rivage ou qui avaient été récupérés sur le ventre des cachalots, a rapporté Smithsonian Magazine.

Leur taille immense, leurs caractéristiques extraterrestres et leur comportement insaisissable ont valu à ce calmar géant un statut légendaire au sein de la vie marine.

“Il a huit bras tordus et deux tentacules tranchants”, a dit Edith Widder.

“Il a le plus grand œil de tous les animaux qu’on connaisse, il a un bec qui peut déchirer la chair. Il a un système de propulsion à réaction qui peut aller en avant et en arrière, du sang bleu et trois cœurs. C’est une forme de vie étonnante dont on ne sait presque rien.”

Les calmars ont servi de base au légendaire Kraken, et sa réputation de monstre a été renforcée par des apparitions dans Vingt mille lieues sous les mers de Jules Verne, ainsi que dans Moby Dick de Herman Melville.

La technologie moderne a permis aux scientifiques d’avoir un meilleur aperçu du calmar géant, les circonstances dramatiques de cette nouvelle découverte semblent appropriées, étant donné la lignée mythique de la créature.

Edith Widder et ses collègues, dont Nathan J. Robinson et Sönke Johnsen, professeur de biologie à l’Université Duke, espèrent que des découvertes comme les leurs continueront à captiver l’imagination du public et à stimuler le soutien à la recherche océanique.

“Ce qui était autrefois des monstres à craindre sont maintenant des créatures curieuses et magnifiques qui enchantent”, ont écrit Sönke Johnsen et Edith Widder sur le blog de l’expédition de la NOAA.

“Nous aimons sentir que la science et l’exploration ont apporté ce changement, rendant le monde moins effrayant et plus merveilleux à chaque nouvelle chose que nous apprenons.”

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Source : ScienceAlert – Traduit par Anguille sous roche

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